330万年前幼女化石出土 下半身像人上半身像猿
双击自动滚屏 来源:新闻晨报 发布时间:2006/9/22 阅读:10275

她很“老”,因为她生活在330万年前,她很“小”,因为她只活到三岁。

她的下颚粗壮、突出,鼻子扁平,额头后倾,从现代人的标准看,没有人会喜欢这张小脸,除了母亲和古人类学家。

考古学家在埃塞俄比亚发现了一具绝无仅有的南猿的女童骸骨化石,被命名为“塞拉姆”。这具新发现的330万年前幼女化石保存得近乎完整,是迄今发现最古老、保存最完整的幼年古人类化石。1974年,科学家在埃塞俄比亚发现被称为“露西”的成人古人类化石。“露西”被认为是最古老的原始人之一,“露西”的被发现是最伟大的考古发现之一。考古学家认为,“塞拉姆”比“露西”整整早了10多万年。

空前发现

3岁的人类祖先化石”

多国科学家组成的一个科考小组20日在《自然》杂志上宣布,他们在埃塞俄比亚境内发现了一具距今330万年的幼年女性古人类化石。这是迄今发现最古老、保存最完整的幼年古人类化石。

美国乔治·华盛顿大学古人类学家伯纳德·伍德说,在此之前,类似完整的最古老人类幼儿化石是距今30万年前的尼安德特人化石。

“这是迄今为止发现最完整的原始人类骨骼,”来自德国马克斯-普朗克进化人类学研究所的科学家泽莱塞奈·阿莱姆塞吉德说:“她的完整性、古老性和死亡年龄使之成为古人类学史上的空前发现”。他是这个科考小组负责人。

这具幼女化石被命名为“塞拉姆”。在埃塞俄比亚的联邦工作语言阿姆哈拉语中,这是“和平”的意思。“塞拉姆”和“露西”同属南猿阿法种化石,被认为是现代人类的祖先之一。有意思的是,这具化石发现地点距离“露西”发掘处仅60公里左右。

发现过程

“沙砾中露出一张小脸”

这具化石200012月在埃塞俄比亚首都亚的斯亚贝巴东北400公里处被发现。

阿莱姆塞吉德带领的科考小组当时正挥汗如雨,跋涉在光秃秃的山地岩壁上,突然看到沙砾中半掩着一张仰视天空的小脸。考察人员当场判断,这是幼年阿法种古人类的头骨。

科考小组说,“塞拉姆”可能死于附近阿瓦什河的一次洪水爆发,随后尸体被掩埋在沙砾和岩石堆中,这种密封环境保证了化石完整。

接下来5年多,考察组用外科手术般的精细挖掘,完整出土了头盖骨、下颚、躯干、脊椎、四肢和左脚。通过牙齿鉴定,研究人员判定这是一名3岁幼女。

古人类学家弗雷德·斯普尔说,这一发现“令人激动”之处在于,她恰好处在“发生许多变化”的古人类生长年龄阶段,“大脑正在发育,牙齿正在长出,四肢正在发展”。

科学意义

下半身像人上半身像猿

对“塞拉姆”的初步研究结果已经给科学家带来许多惊喜和恍然大悟。

美国加利福尼亚大学伯克利学院的古人类学家蒂姆·怀特说,这个幼儿化石证实,阿法种古人类确实已经直立行走。

但有一点却众说纷纭,即阿法种古人类是否还保留着猿类爬行和在树上灵活穿梭的能力,如果失去了这些能力,就意味着阿法种古人类处在了人猿的分界线更靠近人的一边。

根据目前的初步分析,虽然“塞拉姆”的下半身很接近人类,但她的上半身更像猿类:肩胛骨像是大猩猩的;颈部短而粗,像是类人猿的,人类的脖子通常比较细,这样才能在奔跑时保持头部的稳定;内耳槽类似于黑猩猩的;而她的手指像黑猩猩的一样长而弯曲。

一些科学家认为,“塞拉姆”的矮小身躯看起来适合直立行走,但肩膀和胳膊更接近猿人,说明“塞拉姆”可能仍保留了爬树和在林间穿行的原始能力。

“塞拉姆”的大脑尺寸与同年龄的黑猩猩相当,但与成年阿法种古人的头骨比较,她的大脑发育速度相对较慢,这点接近现代人类。

填补人类进化关键环节

特别值得一提的是,化石中非常罕见地保留了舌骨。这是第二次在古人类骸骨中发现舌骨,此前只有在穴居人化石中出现过。“塞拉姆”的舌骨也类似于黑猩猩的。

由于舌骨与舌部肌肉相连,它有助科学家研究南方古猿可以发出什么声音。科学家表示,他们的发音可能更接近猿类,而不是人类。

从猿到人的漫长进化过程中,中间存在许多环节和空白。对于古人类学家来说,一块化石有时就能弥补其中一个关键环节,何况是完整的人类幼年化石。

阿莱姆塞吉德说:“现在我们首次有了确切证据,显示出人类祖先的幼儿阶段究竟是什么样子。”

人类学家认为,“塞拉姆”能为阿法种古人类和古人类婴幼儿期的研究打开新的视野。

相关链接:南方古猿

南方古猿属于灵长目人科,生活在距今300万年到420多万年前之间,早期可能还生活在树上,后来渐渐学会了两足直立行走。

最早的南方古猿化石是1924年在南非开普省发现的,它是一个古猿幼儿的头骨。通过对化石进行研究发现:它的脑容量虽小,但比黑猩猩的脑更像人;从头骨底部枕骨大孔的位置判断,已能直立行走。于是,他将其定名为南方古猿,提出它是介于猿和人之间的类型。这在当时的人类学界引起了激烈的争论,因为那时的大多数人类学家都认为发达的大脑才是人的标志。

随后,人类学家又在非洲的其他地区发现了数以百计的猿人化石。直到20世纪60年代以后,人类学家才根据直立行走的标准,一致肯定南方古猿是人类进化过程的最初阶段,在分类学上归入人科。197411月在埃塞俄比亚阿法尔地区发现的“露西”化石是一副保存得较为完整的南方古猿骨架化石,它第一次为科学家提供了有关远古人类形态结构的较为完整而清晰的实物。

 
 

      
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